探访美国军方的秘密智慧手机专案(上)

探访美国军方的秘密智慧手机专案(上)

前段时间我前去拜访五角大楼的 R&D 部门,到了维吉尼亚州阿灵顿,却发现自己面前是一个破败的购物中心门口。手机里的 Google Maps 却清楚标明我所在的正是 DARPA(Defense Advanced Research Projects Agency,美国国防部高级研究计画局)。

被 DARPA 称为总部的飞船状建筑藏身在 Ballston Common Mall 后面。当我终于找到正确的入口,踏入楼梯时,周围的景象变得不那幺陌生了——俐落的线条和乾净的墙面,就像我访问过的众多科技公司一样。不过金属探测器就不那幺常见了,我的手机被安检台毫不犹豫的给「没收」了。当然了,不像 DAPRA,大多数科技公司可不会製造武器,比如强悍的人形机器人,或是能从潜艇飞出来的无人机等。

DAPRA 做的远不止武器。这家曾经发明了网路并且造就了美国科技创业潮的政府机构越来越像一家创业企业。简单来说,DARPA 正在开发适用于战场的智慧手机,好让士兵可以充分利用近年来惠及无数普通民众的移动科技。

对军队这样一个充斥繁文缛节且被官僚束缚的组织而言,这绝不是件简单的任务。但是,一个由开发者和研究员组成的敏捷团队已经在过去的几年内为一个应用生态系统打下了基础,该项目叫做「改造应用 (Transformative Apps,简称 TransApp)」,它将有望改变美军的作战方式。你可以把它看成是一个军用的 app store,所有的应用都被设计成具有高度安全性,且适于没有稳定网路连接的环境。这要比听上去的难多了。

为什幺军队需要智慧手机

DARPA 的专案经理 Doran Michels 在公关团队的陪伴下走出电梯,两手拿着貌似是他的午餐的东西。他留短髮,笑容爽朗,和我握手时几乎没有停下脚步。他告知保安我们要去外面交谈,我才要回了我的手机。

作为 DARPA TransApp 计画的负责人,Doran 一直在战斗前线考察消费级智慧手机技术能否作用于战斗场景。这可不是件易事,因为目前大多数士兵在战场上的导航工作,还在依赖砖头大小的无线电和纸质地图。但这是一个让 Doran 乐于充当先锋的挑战。

探访美国军方的秘密智慧手机专案(上)

Doran 做完背景介绍,我们已经离开了闷热的室外,进入了一个奇怪的办公室。不知道是否是有意为之,外面的牌子上写的绝对不是「DARPA」,而是一个三字母缩写,具体我也记不清了。我们进入了一个很大的会议室,外面有一个穿军队制服的哨兵假人。这不是普通的制服,绑在防弹衣上的是一个沙漠色的盒子,有午餐盒大小,但是很薄。当我看到附在上面的手写笔时,我才知道这是一个智慧手机 / 平板的夹子。

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这个特殊的盒子里面装着一部三星 Galaxy Note 3,后来 DARPA 的研究员们告诉我这是他们最喜欢的设备之一。有了这个盒子,士兵在低头看萤幕时就能同时保持双手自由,并且在后面还附着了足以供设备连续运行一周的备用电池组——这些全部是专门订製的,除了那个印有三星 Logo 的塑胶块。

「终端使用者设备是整个系统重要的一部分」,Doran 接着解释说,政府尝试自行开发的设备是如何的无用,在解释这件事情的时候,他的语气就好像是:进行这种尝试本身就有点傻,因为消费市场的设备已经适用于千百万人的日常生活,士兵也习惯于使用它们。TransApp 的团队只需弄清哪个设备最适于哪个具体任务的需求,并在必要的情况下对设备做出调整。

探访美国军方的秘密智慧手机专案(上)

Doran 继续说:「我们持续在採购不同的硬体设备,并把它们放进烤箱,或放在放大镜下查看萤幕亮度」等等,这些实验在即使三星的 R&D 部门也很少见。「我们必须保持高度动态化,我们不必要给所有人配同样的设备,但是所有的设备必须能够配合。」为此,所有设备都运行着一个高度客製化的 Android 系统。

我们越多的谈论网路技术,我脑海中闪过的念头也越多。比如,我听说过 Wave Relay 无线电,但却弄不太明白它究竟是如何被军方利用起来、在坎达哈建立安全的行动网路的。后来,Doran 向我展示了一个无线电系统,它能附在无人机上飞行并基于手机讯号定位恐怖份子。——显然,我们深入到了公众无法获知的细节。当「机密」这个词开始频繁的出现时,我意识到,这些技术并不仅用于保护战斗中的士兵,有些为的是更高效的杀戮……。探访美国军方的秘密智慧手机专案(下)

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